Les soldats oubliés de Napoléon – Prisonniers sur l’île de Cabrera 1809 -1814

Les soldats oubliés de Napoléon - Prisonniers sur l'île de Cabrera 1809-1814

Les soldats oubliés de Napoléon – Prisonniers sur l’île de Cabrera 1809-1814

  • Date de parution 16 septembre 2005 – « Une telle chose est-elle possible en Espagne, au centre même du monde catholique ? » : c’est par ces mots qu’en août 1813 le Diaro de Palma s’indigne et se pose en pourfendeur du drame qui se joue alors à quelques kilomètres des côtes espagnoles.

Depuis la défaite des forces françaises à Bailén le 17 juillet 1808, d’autant plus humiliante qu’elle ne fait suite à aucun combat digne de ce nom face aux troupes du général Castanos, les vaincus, désavoués par Napoléon, voient leur sort laissé aux mains de l’Espagne victorieuse et de son alliée britannique. D’abord entassés sur les pontons de Cadix, ils sont ensuite condamnés à une détention sur Cabrera (littéralement « l’île de la Chèvre »), îlot quasi désertique, rocheux et résolument inhospitalier dont le seul signe d’anthropisation est un fort médiéval laissé à l’abandon.

Leur réclusion dure cinq ans, de mai 1809 à mai 1814, durant lesquels ces hommes oubliés de la France et de l’histoire côtoient quotidiennement la mort, la folie et la maladie sur une île surpeuplée qui abrite environ 12 000 individus du fait de l’arrivée incessante de nouveaux convois. S’étendant sur trois km du Nord au Sud et cinq d’Ouest en Est, Cabrera est le théâtre de la détresse de ces prisonniers mais également de leurs velléités de construction d’une société commune et de leurs espoirs (souvent déçus) de libération et des plans d’évasion les plus fantaisistes.

Avec l’appui de nombreux témoignages pris précautionneusement, c’est à cet épisode peu glorieux que s’intéresse dans ce livre l’historien canadien Denis Smith, lorsqu’il publie ce récit historique en septembre 2005, en choisissant comme illustration de couverture un tableau de Goya (Le 2 mai 1808) évoquant à grand renfort de couleur rouge sang la cruauté de la guerre d’Espagne, et plus précisément de la répression des rébellions madrilènes. Professeur de Sciences politiques et doyen du département de sciences sociales à l’University of Western Ontario, l’auteur est également doublement lauréat du prix John Defoe du meilleur récit historique. Éternel amoureux de l’Espagne, Smith a décidé d’entreprendre ces recherches sur Cabrera précisément parce qu’il a pris conscience du fait que les références à cet événement étaient peu nombreuses dans les manuels. C’est donc dans une optique de réhabilitation qu’il nous rapporte cette page sombre et méconnue de l’histoire napoléonienne.

 


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