Les médecins et la mort : XIXe – XXe siècle (Anne Carol)

Parution du livre le 16 avril 2004 – En deux cents ans, la mort s’est médicalisée et, au chevet du mourant, le médecin a remplacé le prêtre. Mais les questions que soulève le rapport des médecins à la mort n’ont guère changé. Que faire face à un malade que l’on sait condamné ? Comment l’accompagner jusqu’à la fin ? Faut-il prolonger ou abréger son agonie, faut-il l’adoucir ? Savoir si le patient est bel et bien mort est une préoccupation qui n’a cessé d’être centrale depuis deux siècles. La recherche d’une preuve incontestable du décès n’est pas seulement affaire de scrupule scientifique, elle est aussi induite par la peur : le grand effroi du XIXe siècle, c’est d’être enterré vivant, et, pour s’assurer qu’aucune étincelle de vie ne demeure, le cadavre fait parfois l’objet de  » tortures  » effroyables à nos yeux. Depuis, les peurs se sont déplacées ; ce que nous redoutons pour nous et pour nos proches, ce sont ces morts qui n’en sont pas : les comas, les états végétatifs.

Quant à l’euthanasie ou à l' »acharnement thérapeutique « , ces débats agitent la communauté des médecins dès le XIXe siècle, avec des mots différents, bien sûr. Le problème de la douleur, en revanche, ne sera pris en compte que bien plus tard : il faut attendre les années 1960 pour que les médecins voient en elle autre chose qu’un mal nécessaire, voire un symptôme utile pour la science. L’ultime question, en somme, pour les médecins d’hier et d’aujourd’hui, serait peut-être : la mort est-elle un ennemi à combattre ou un territoire à conquérir ?

Anne Carol est historienne. Professeur d’histoire contemporaine à l’université d’Aix-Marseille I et membre de l’Institut universitaire de France, elle a notamment publié Histoire de l’eugénisme en France. Les médecins et la procréation, XIXe-XXe siècle (Seuil, 1995), Les Médecins et la mort, XIXe-XXe siècle (Aubier, 2004, Prix de la Société française d’histoire de la médecine) et Physiologie de la veuveUne histoire médicale de la guillotine (Champ Vallon, 2012). Elle co-anime un séminaire sur l’histoire du corps à l’EHESS et participe à la monumentale Histoire des émotions (Seuil) sous la direction d’Alain Corbin. Dernière publication Au pied de l’échafaud – Une histoire sensible de l’exécution …

Éditeur : Flammarion

Collection : Historique

 


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