La guillotine pendant la Révolution et les exécuteurs des arrêts criminels (G. Lenotre)

Parution du livre le 30 novembre 2011Dans l’imagerie populaire, la Révolution française est présentée comme un immense élan de libération contre la tyrannie. Mais cette période cruciale de notre histoire fut aussi le théâtre d’une tragédie qui a passablement écorné l’image d’Épinal. Car la Révolution a eu son côté sombre dans l’instauration de la Terreur et des exécutions de masse qui en ont découlé.

Historien de profession, G. Lenotre a retracé l’histoire de la guillotine, principal et emblématique outil de la répression. Dans ce livre, il nous dresse le portrait des bourreaux, qu’ils soient amateurs, comme Collet de Charmoy ou professionnels, comme la lugubrement célèbre famille Sanson dont il raconte l’histoire. Où était dressée la guillotine ? Que faisait-on des suppliciés ? Qui étaient ces gens qui créèrent un véritable culte à cet instrument tant redouté ? Que devinrent les bourreaux une fois la fièvre retombée ?

Autant de questions auxquelles il est répondu dans ce livre incontournable.

Extrait du livre : La haute justice sous l’ancien régime

I. Le bourreau

L. S. Mercier écrivait en 1795, pour son Nouveau Paris, un chapitre saisissant : «Je voudrais bien savoir», disait-il en parlant du bourreau, ce qui se passe dans sa tête et s’il a regardé ses terribles fonctions uniquement comme un métier…

Il a vu la jeune fille, à la veille de ses noces, affronter le trépas avec plus de sang-froid que le fameux d’Estaing qui avait rempli l’Europe des récits glorieux de sa bravoure et de son intrépidité. Comment dort-il après avoir reçu les dernières paroles et les derniers regards de toutes ces têtes coupées… Il a entendu ces milliers de femmes-furies applaudir avec des cris forcenés à cet épouvantable déluge de sang. Il dort, dit-on, et il pourrait bien se faire que sa conscience fût en plein repos… Il est vrai qu’il ne fût point tout à la fois, comme l’exécuteur de la justice de Nantes, bourreau, président des sociétés populaires et témoin gagé pour déposer contre les prévenus. On ne se disputa point, comme à Nantes, le bonheur de l’avoir pour gendre ; on ne vit point, comme à Nantes, des personnes de tout rang et de tout état l’aborder d’un air caressant et presser amicalement ses mains sanglantes. Et les Parisiennes ne portèrent point à leur oreille, comme bien des femmes de Nantes, des guillotines de vermeil.

Il reçut, dit-on, des excuses de la reine lorsque sur l’échafaud elle eut posé par mégarde le bout de son pied sur le sien. Que pensa-t-il alors ? Il fut longtemps payé des deniers du trésor royal. Quel homme que ce Sanson ! II va, vient comme un autre ; il assiste quelquefois au théâtre du Vaudeville, il rit, il me regarde; ma tête lui est échappée, il n’en sait rien… »

Ces quelques lignes de Mercier, et la lettre que l’exécuteur écrivit à un journaliste, plusieurs jours après le 21 janvier 1793, voilà à peu près tout ce qu’on sait de Sanson, qui fut, suivant un mot célèbre, la clef de voûte de la Révolution. Quant à ses confrères des départements nul indice. Parfois, dans les monographies locales, surgit un nom que la répulsion populaire a recueilli, que la tradition transmet, sans autre titre à l’histoire que celui-ci : ainsi s’appelait le bourreau au temps de la Terreur. Encore le fait est-il des plus rares. Car c’est une chose digne de remarque qu’on ait pu écrire, sur l’époque révolutionnaire, une étonnante quantité de récits, qu’on soit parvenu à en éclairer les plus sombres coins, qu’on ait reconstitué, à force de recherches et de documents, ses plus dramatiques aspects, et que toujours soit demeuré dans l’ombre le terrible fonctionnaire auquel restait le dernier mot de tant de drames. L’échafaud et l’exécuteur semblent être des abstractions. Cette rouge silhouette domine toute l’histoire à la façon d’un fantôme qui passe, impersonnel et insaisissable, et personne encore n’a cherché la solution de ce problème : Qui était-ce ? Et pourtant – là est l’intérêt de la question – c’étaient des hommes ; des hommes ayant comme d’autres, sinon une famille, du moins, ainsi que le disait de Maistre, une femelle et des petits, des sentiments, des haines, des intérêts, des préjugés, de l’orgueil, des passions, des besoins, des ambitions. Quand on ouvre leurs dossiers déposés dans nos Archives, il se dégage, de toutes ces liasses jamais feuilletées, l’impression qu’on pénètre dans un monde étrange, effrayant et inexploré. C’est un grouillement de figures sinistres, à la fois, et placides, une évocation de monstres bons bourgeois, s’alliant entre eux, se dénonçant, s’entraidant, écrivant aux ministres, sollicitant des protecteurs, criant misère, faisant souche de petits bourreaux, demandant des places, se démenant de cent façons pour parvenir, et surtout parlant du métier avec une bonhomie si naturelle et si froide qu’elle en est terrifiante. Il y a là des papiers jaunis, aux plis cassés, qu’on ne peut d’abord regarder sans une sorte de dégoût; des commissions d’exécuteurs, grises de crasse, qu’ils avaient sur eux pendant la besogne ; des procès-verbaux rédigés au pied de l’échafaud; des lettres tracées par ces mains gourdes, devenues calleuses au contact des boucles de la bascule ; des billets écrits, après le travail, du bout de ces gros doigts qui avaient encore du sang aux ongles. Pourtant la répulsion instinctive, que cause tout d’abord le dépouillement de ces dossiers, se change bientôt en quelque chose qui ressemble à de la compassion : on éprouve une sorte d’intérêt des plus vifs pour toute cette classe d’hommes qu’une hérédité fatale a retranchés du nombre des hommes. Les fils de Jacques d’Armagnac sentirent, dit-on, le sang de leur père dégoutter sur leur front des planches mal jointes de l’échafaud. Eh bien ! ce fait odieux s’est renouvelé cent fois dans notre histoire : le sang qu’avait versé l’exécuteur allait, à travers les générations, salir le front de ses descendants : nul espoir de laver cette tache originelle ; le fils du bourreau était bourreau, et, s’il est vrai que cette hérédité n’a jamais existé de droit, il n’en est pas moins certain que, de fait, elle fut toujours inéluctable. Et c’est ainsi que, pendant des siècles, plus de deux cents familles ont passé dans la vie, humbles, sans droit à la susceptibilité, se sachant méprisées et maudites, honnêtes parfois, souvent cyniques et se léguant, comme un héritage implacable, la souveraine horreur qui s’attachait à leurs fonctions.

L’auteur : Après des études chez les pères jésuites, G. Lenotre entre comme employé au ministère des finances.

Devenu journaliste, il collabore à La Revue des Deux mondes et au Figaro où il écrit ses premiers récits d’histoire.

Spécialiste de l’histoire de la Révolution française, il publie un nombre important d’ouvrages sur le sujet, dans un style narratif et anecdotique, qui ont influencé des historiens comme André Castelot et Alain Decaux.

Après avoir tenté une première fois d’entrer à l’Académie française en 1909, au fauteuil de Victorien Sardou, il est élu en 1932 au fauteuil de René Bazin, mais meurt le 7 février 1935 avant d’avoir prononcé son discours. Il est l’auteur de plus de 50 livres, dont la plupart sont réédités dans cette collection.

Éditeur : Archéos Editions

Collection : Petite et grande histoire


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