Le camp d’internement de Saint-Nicolas dans le Gard en 1940

A proximité de Nîmes, les autorités françaises improvisèrent un camp de toiles durant l’été 1940 afin d’accueillir des civils allemands et autrichiens, précédemment internés dans le Camp des Milles. Ils avaient obtenu de l’officier commandant ce camp d’être éloignés d’une région qu’ils pensaient susceptible d’être envahie par les troupes allemandes. Fin juin 1940, un train achemina environ 2000 anti-nazis vers la côte atlantique jusqu’à Bayonne, ville qui fut bientôt intégrée à la zone occupée, puis il revint en arrière jusqu’à Nîmes.

Il n’est pas aisé de localiser ce camp puisqu’il est nommé parfois camp de tentes de Saint-Nicolas, camp des Garrigues-Saint-Nicolas ou encore camp de Saint-Nicolas-des-Garrigues. Si on suit le témoignage de l’écrivain Lion Feuchtwanger, auteur du Juif Süss et porte-parole des internés des Milles, les autorités militaires auraient créé un camp aux alentours de la ferme Saint-Nicolas dans les derniers jours de juin 1940 et les tous premiers de  juillet 1940. Il s’agit probablement du mas Saint-Nicolas , un ancien relais de diligences de l’Ancien Régime, acquis en 1950 par les autorités militaires et intégré dorénavant au camp de manoeuvre des Garrigues. Le camp était donc situé sur la commune de Sainte-Anastasie, à proximité du pont de Saint-Nicolas de Campagnac qui surplombe le Gardon, au nord de Nîmes. La commune disposait de  plus de 4000 hectares de garrigues. Le camp militaire qui existait déjà à l’époque et comportait plusieurs bâtiments en dur avait été fondé en 1877 et se trouvait à proximité du camp de tentes.

Le train des internés, de retour de Bayonne, s’était arrêté le 26 juin 1940 sur une voie annexe, au milieu d’un pré, au nord de Nîmes. Commença alors une marche d’une quinzaine de kilomètres mêlant soldats, officiers, internés autrichiens, internés allemands et anciens légionnaires de ces nationalités. Le peintre Hermann-Henry Gowa conçut une toile où la marche du 27 juin 1940 des internés vers la ferme de Saint-Nicolas est figurée. Des soldats coloniaux arabes les escortaient

La marche de Saint-Nicolas d'Henry Gowa

La marche de Saint-Nicolas d’Henry Gowa

Ils arrivèrent « devant un vieux portail monumental sur lequel, en lettres ornementées, on pouvait lire la mention: « Saint-Nicolas ». Ce portail donnait accès à la cour d’une ferme qui semblait ouverte depuis longtemps » ( Lion Feuchtwanger, Le diable en France, ( première publication en 1942 aux Etats-Unis, Le livre de poche, 2012, p.227). L’administration militaire du camp s’était installée dans les communs de la ferme. Le commandant y recevait les prisonniers porteurs de doléances dans la salle à manger ornée de fresques défraîchies de fruits et de gibier. Des soldats, derrière leurs machines à écrire, composaient des listes, rédigeaient des laisser-passer, s’occupaient de l’intendance. La porcherie devait servir de prison pour les évadés qui étaient ramenés par les brigades de gendarmerie.

Un grand pré planté de muriers fut assez vite entouré de fils barbelés. Des tentes blanches  de l’armée coloniale, rondes en forme de chapiteaux, appelées marabouts furent installées peu après. Lion Feuchtwanger écrivait :  » Ces chapiteaux blancs très pimpants plantés sur le vert des prés au milieu de ce paysage charmant nous donnaient une impression d’harmonie, de beauté et de sérénité. » Quelques bottes de pailles furent livrées dans chaque tente, mais elle ne préservaient guère, la nuit, de l’humidité du sol. il y faisait froid la nuit et la chaleur y était étouffante à midi. Les tentes accueillaient seize hommes. Des sentinelles gardaient l’entrée du camp mais elles toléraient que les internés passent sous les barbelés pour sortir du camp. Plus de 2000 internés séjournèrent dans ce centre de regroupement d’étrangers.

Des internés allaient jusqu’à Nîmes, se mêlaient aux flux de réfugiés, déjeunaient dans des restaurants, s’approvisionnaient, s’offraient une nuit et un bain dans un hôtel. Mais ils n’étaient qu’une minorité à bénéficier de ces privilèges. Les internés vivaient misérablement, vêtus de loques. Dans le camp, de menus trafics furent organisés. Des Viennois installèrent des tables où ils vendaient café et pâtisseries. Il y eut même de petits restaurants où les officiers de la garde n’hésitaient pas à se restaurer. Dans l’allée centrale du camp, des échoppes offraient des montres, des vêtements, de la nourriture : une véritable foire, bruyante et colorée. Des habitants des environs venaient proposer du lait, du pain, car l’ordinaire était médiocre, à des prix supérieurs aux cours en vigueur dans la ville proche. Des camelots vantaient leurs marchandises dans les ruelles entre les tentes : des stylos, des journaux paisiensdes faux passeports. Mais le quotidien des internés, c’était aussi les moustiques, l’odeur épouvantable des latrines et des déjections qui encerclaient le camp au delà des barbelés. Les internés allaient et venaient le visage masqué de gaze rouge ou verte pour se préserver des insectes. Le soir, ils allumaient des feux devant les tentes, agitaient des branchages pour que la fumée écarte les moustiques. Plus de cent prisonniers se présentaient chaque jour à la visite médicale : dysenteries fréquentes, quelques cas de typhus. Les témoignages évoquent une certaine anarchie au sein du camp, l’absence de véritable représentation des internés, la crasse, la négligence, l’indolence et la mollesse des autorités. Après quelques semaines, femmes et enfants furent autorisés à pénétrer dans le camp. Certaines y demeuraient la nuit.

Les internés appréciaient ce séjour après les dures conditions d’hébergement au camp des Milles dans la tuilerie poussiéreuse. Mais dès qu’ils eurent connaissance des termes de l’armistice, l’inquiétude parcourut leurs rangs. La clause 19 précisait que les autorités françaises devaient livrer aux Occupants les ressortissants du Reich qu’ils réclamaient. Environ 300 internés pouvaient craindre pour leur vie. Les autorités françaises allaient-elles livrer des listes aux allemands de la commission Kundt qui parcouraient les camps d’internement ? Fallait-il rester dans le camp avec le risque d’être transféré dans un camp de concentration allemand ? S’évader, c’était un plongeon dans l’inconnu, sans les papiers nécessaires pour affronter les contrôles des gendarmes, sans les tickets de rationnement indispensables pour se nourrir, sans les passeports pour réclamer un visa et quitter la France. Lion Feuchtwanger a parfaitement résumé l’état d’esprit des internés : « Ce souci, cette question funeste, ne cessait de nous tarauder : les Français allaient-ils nous livrer aux nazis ? Elle nous tenaillait, cette inquiétude, quand nous mangions et buvions, elle planait au-dessus de nos têtes quand nous discutions et elle nous rongeait quand nous dormions. Nous faisions semblant de prendre au sérieux les petits problèmes qui faisaient notre quotidien – la nourriture, l’eau, l’ambiance de foire qui régnait dans le camp, les hôtels de la ville de Nîmes, ses restaurants et ses filles. Mais quand nous songions à nous-mêmes et à notre situation, nous le faisions avec circonspection ; nous avions constamment conscience de la vanité de ces choses en comparaison du danger qui planait au dessus de nos têtes » (Le diable en France, p. 247).

Plusieurs artistes vécurent sous les tentes du camp Saint-Nicolas. Max Ernst, qui évoqua ainsi le camp improvisé de Saint-Nicolas  « Notre prochaine prison dans les garrigues du Gardon, infestées par les moustiques et la garde mobile sera une prison mixte ». Il s’en évada, fut repris puis profita de la filière américaine qui protégea nombre de surréalistes et d’artistes. Il y eut aussi Franz HesselWols (Alfred Otto Wofgang Schulz) qui fut libéré en octobre 1940. Il y avait aussi Hermann-Henry Gowa qui avait séjourné au camp de Lambesc, puis au camp des Milles et qui devait ultérieurement rejoindre la résistance.

Le Mémorial du camp des Milles évoque ce séjour à proximité de Nîmes. Il ne semble pas que sur place, dans le camp militaire des Garrigues, dans la commune d’Anastasie, plaques, stèles ou indications mentionnent ce camp provisoire pourtant si symbolique de ces moments d’incertitude que vécurent des centaines d’étrangers qui avaient cru avoir trouvé refuge en France. Dans le désordre de l’été 1940, ils subirent l’indolence, le je-m’en-foutisme d’une administration incompétente et xénophobe.

Les recherches d’Anne Grynberg signalent pourtant qu’un interné du camp de toiles fut livré aux autorités nazies.


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